<압구정 백야>의 주인공 조나단(김민수)가 죽음을 맞이하면서 임성한의 이른바 데스노트가 시작되었다. 주연급이었던 그의 죽음에 시청자들은 충격의 도가니에 빠졌다. <압구정 백야>에서는 그동안 숱하게 장화엄(강은탁 분)과 백야(박하나 분)의 연결고리를 강조하며 서로가 운명적 상대임을 암시해왔다. 그러나 복수를 포기할 수 없는 백야는 조나단과의 결혼을 강행했고 결국 결과는 조나단의 죽음으로 나타났다.

 

 

 

그러나 문제는 이 죽음의 과정이었다. 장화엄과 백야를 연결하려는 작가의 욕심에 죽음은 다소 황당한 형태로 나타나고 만 것이다. 백야의 친어머니이자 조나단의 양어머니인 서은하(이보희 분)가 병원에 입원하자 병원으로 향한 백야와 조나단은 갑자기 심기가 불편한 조직 폭력배와 시비가 붙는다. 갑작스럽게 나타난 조직 폭력배는 이전에 단 한 차례도 등장하지 않고 단순히 주인공을 죽이기 위해 등장했다. 그들에게 시비를 거는 과정역시 전혀 개연성이 없었다. ‘여기가 너네 집 안방이냐’는 전형적인 대사로 신혼부부에게 시비를 걸던 폭력배들은 결국 주인공을 죽이면서 자신의 역할을 모두 해낸다.

 

 

 

 

이 장면에 대한 앞뒤 상황은 전혀 고려되지 않는다. 한마디로 ‘죽음을 위한 죽음’에 지나지 않는 장면이었다. CCTV까지 구비되어있을 대형병원 주차장에서 아무리 조폭이라도 저런 말도 안되는 시비를 걸까 하는 의구심은 뒷전이다. 백번 양보해서 현실에서야 이런 일이 일어날 수 있다고 쳐도 드라마는 시청자들이 이해될만한 앞뒤 정황이 있어야 한다. 그러나 갑작스러운 죽음에 그런 개연성 따위는 전혀 고려되지 않는다.

 

 

 

 

임성한 작가는 그동안도 이런 말도 안되는 죽음으로 시청자들을 충격과 공포에 몰아넣었다. 임성한 작가의 이른바 ‘데스노트’가 그 맹위를 떨친 것은 2005년 <하늘이시여>부터다. <하늘이시여>의 소피아(이숙 분)은 무려 코미디 프로그램을 보며 깔깔대고 웃다가 갑자기 숨이 넘어가 죽음을 맞이하며 시청자들을 황당하게 했다. 나중에야 ‘뇌암’으로 죽은 것이라는 해명이 등장했지만 그 전후 상황을 고려해 보아도 참으로 어이없는 죽음이었다. 소피아가 죽은 이유는 단순하다. 바로 여주인공이 시어머니의 친딸이라는 비밀을 알고 있기 때문. 이 비밀을 알고 있다는 이유 하나만으로 작가는 이 캐릭터를 ‘웃다가 죽게’ 만든다.

 

 

 

이후에도 <아현동 마님>에서는 여주인공의 결혼식 당시 아버지가 신부입장을 하다가 죽거나 <보석비빔밥>에서는 택시를 타고 결혼식장으로 향하는 와중에 치매에 걸렸던 어머니가 죽는 등, 황당한 죽음은 이어져왔다.

 

 

 

<오로라 공주>에서 ‘데스노트’라는 말은 본격적으로 작가를 비아냥 거리기 위해 등장했다. 그간의 죽음과는 비교도 할 수 없을 만큼 많은 인물들이 죽거나 하차했다. 작가는 여주인공의 아버지를 죽인 것으로 모자랐는지 이야기에서 등장인물들이 필요없어지자 갑자기 해외로 쫒아내는 등 황당한 전개를 일삼는다. 이에 갑작스럽게 하차를 통보받은 출연배우들은 ‘스케줄 조정까지 했는데 어이없고 황당하다’고 성토에 나서기도 했다.

 

 

 

더 어이가 없는 것은 주인공 중 하나인 설설희(서하준 분)이 뜬금없이 암에 걸린 것도 모자라 ‘암세포도 생명’이라는 말도 안되는 대사가 등장한 것이다. 종종 문학작품이나 대체 의학에서 암세포를 하나의 생명체로 보는 시각이 있기도 하지만 문제는 이 대사가 맥락과 상황에 전혀 맞지 않는 대사였다는 점이다. 문학적이지도, 의학적이지도 않은 상황에서 갑자기 등장한 대사는 작가의 자질을 의심케 하는 대목이 아닐 수 없었다. 이 대사가 논란이 된 것은 암세포로 고통받는 환자들에게 있어 마치 암세포를 죽여서는 안된다고 옹호하는 발언처럼 느껴졌기 때문이다. 그런 표현이 있다고 해서 아무렇게나 사용해서는 안된다. 죽음으로 이어질 수 있는 일들은 그만큼 섬세하고 조심스럽게 다뤄져야 한다. 그러나 작가는 그런 모든 개연성을 깡그리 무시한채 제 고집을 내세운다.

 

 

 

드라마에서 죽음만큼 한 캐릭터를 없애기 용이한 장치는 없다. 그러나 죽음이라는 것이 드라마속에 그려지는 것은 그만한 이유와 개연성을 수반해야 한다. 단순히 캐릭터를 없애기 용이하기 위해 ‘이용’되는 죽음은 작가가 죽음에 대해 어떤 생각을 가지고 있는지 적나라하게 보여준다. 줄줄이 죽거나 하차하는 주인공들의 모습 속에 죽음이라는 문제를 가볍고 제멋대로 다루는 작가의 황당한 세계관이 그대로 그려져 보는 시청자들은 허탈하기만 하다.

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175회를 방영할 시 원고료로만 무려 50억원을 챙길 수 있다는 보도가 나왔다. 임성한은 그동안 흥행 불패신화를 써 오면서 작가로서의 이름값을 높였다. 임성한은 1998년 일일극 <보고 또 보고>로 50%가 넘는 시청률을 올린 이후, 단 한 차례도 시청률면에서는 실망스러운 성과를 보인 적이 없다. 이어 <온달왕자들><인어아가씨><왕꽃 선녀님><하늘이시여><아현동마님><보석비빔밥><신기생뎐>등 적게는 20%에서 많게는 40%를 넘나드는 시청률을 기록하며 그 어느 작가보다 높은 대중성을 가진 작가중 하나로 굳건히 자리매김한다.

 

현재 방영중인 <오로라 공주>역시 임성한 드라마라는 타이틀 치고는 약한 시청률을 보이지만 여전히 동시간대 1위에 매회 자체 최고시청률을 경신하며 임성한의 이름값을 톡톡히 하고 있다.

 

 

이에 120회로 예정되어있었던 분량은 150회로 늘어났고 이어 175회의 연장을 타진하고 있다는 사실이 기사화되었다. 특이한 것은 대부분 방송국에서 연장을 요청하는 것과는 달리, 작가 측에서 먼저 연장을 요구하고 나섰다는 것이다. 그리고 방송국은 이를 쉽사리 거부하지 못하고 있다.

 

 

 

임성한의 드라마 대부분이 높은 시청률에도 불구하고 ‘막장 드라마’를 넘어서 상식에서 벗어난 전개로 비판을 받을 것을 생각해 보면 엄청난 특혜라고 할 수 있다. 말초신경을 자극하는 장면들을 넘어서 상식이하의 장면들, 이를테면 개그 프로그램을 보다가 죽음에 이른다거나(하늘이시여) 갑작스럽게 대머리 가발을 쓴 한복을 입은 여성들이 춤과 노래를 하는 상상씬이 등장하는가 하면(아현동 마님) 남성의 복근을 빨래판으로 사용하거나 귀신에 빙의된 사람의 눈에서 레이져를 뿜어내는 등의(신기생뎐) 상식이하의 장면들은 드라마의 질을 떨어뜨리며 시청자들의 비난에 직면하게 만들었다.

 

 

이번 <오로라 공주>에서도 예외는 아니다. <오로라 공주>는 임성한 작가의 전작들에 비하면 오히려 얌전한 설정임에도 불구, 뜬금없는 배우 하차와 등장인물들의 죽음, 불치병 설정등으로 ‘서바이벌 드라마’ ‘위기탈출 임성한’등의 웃지못할 별명을 얻었다. 최근에는 ‘암세포도 생명’이라는 대사로 논란에 이르렀다. 마치 암세포를 죽여서는 안 되는 소중한 또 하나의 생명으로 표현한 것 같은 대사에 많은 시청자들과 환우들이 분노와 경악을 금치 못했다. 대사 자체가 문제라기보다는 그 대사를 사용한 상황과 맥락이 문제였다.

 

 

더군다나 주인공들의 행동이 전혀 시청자들의 공감을 이끌어 내지 못하며 비호감이 되어가는 과정은 안쓰럽기까지 했다. 결국 임성한 드라마는 이렇게 고질적인 문제를 하나도 해결하지 못한 상황에서 전개되고 있음에도 불구, 높은 시청률을 담보한다. 비록 시청자들의 질타와 비판에 시달리지만 방송사에 수익은 가져다주는 높은 화제성을 확보한 것이다.

 

 

 

MBC가 임성한의 요구를 묵살하지 못하는 이유가 바로 여기에 있다. 최근에 한 인터넷 포탈에서 펼쳐진 ‘연장 반대 서명 운동’ 역시 이런 화제성에 해가 되기 보다는 도움이 되는 일의 일환이다. 드라마 하나를 만들려면 엄청난 자금이 필요하다. 작가 원고료, PD의 연출료, 스태프 월급에 배우들 출연료를 제외하고라도 촬영 세트와 장소 섭외, 그리고 시청률이 어떻게 나올지 모른다는 위험부담까지, 드라마 하나를 새로 만든다는 것은 결코 쉬운 작업이 아니다.

 

 

여기에 일정 수준의 시청률을 담보하면서도 높은 화제성을 지니고 있는데다가 주인공들에 신인을 기용해 출연료 역시 낮출 수 있는 임성한 작가가 먼저 연장을 요구하고 나섰는데 굳이 마다할 이유가 없는 것이다. 50억원의 고료 보다 임성한 창출할 수 있는 수익, 그것이 더 크다고 판단되고 있는 와중에 임성한의 작품의 연장은 방송가의 수익구조상 오히려 반가운 일이라고 할 수 있다.

 

 

 

임성한 작가의 연장을 막을 수 있는 방법은 딱 하나다. 임성한의 ‘권력’과 다름없는 시청률을 빼앗는 것이다. 그러나 막장 스토리에도 불구하고 임성한 드라마가 시청자들을 끌어당기는 방식은 집요하다. 말도 안되는 시집살이지만 그 안에서 고통받는 주인공이 남편의 뺨을 올려붙일 때의 카타르시스는 임성한 식 갈등 상황의 정점을 보여준다. 그는 어떻게 해야 시청자들이 드라마를 ‘욕하면서도’ 볼 수밖에 없는지 잘 알고 있다.

 

 

그 시청률이 담보되는 한, 임성한의 세계는 공고하다. 방송사에서조차 함부로 할 수 없는 임성한의 권력은 16년간 한결 같이 높은 시청률을 무기로 한 그만의 공고한 석탑이다. 그 석탑은 시청자들이 ‘욕하면서도’ 그의 드라마에 시선을 고정하는 한, 무너지지 않을 것이다. 그리고 그것은 임성한의 다음 작품도 공중파에서 볼 수밖에 없다는 무언의 메시지다.

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  저녁 시간대 방송되는 일일드라마들이 막장이라는 오명을 벗지 못한 채, 시청자들의 비난을 받고 있다. SBS의 <못난이 주의보>만 제외하고 KBS1의 <지성이면 감천> KBS2의 <루비반지> MBC의 <오로라 공주>까지 모두 경쟁하듯 '막장'스토리를 펼쳐 보이며 시청자들의 외면을 받고 있는 것이다.

 

 

 <루비반지>는 교통사고가 난 자매가 성형수술을 통해 서로의 얼굴을 갖게 된다는 설정을 내세웠고 <지성이면 감천>은 착한 여주인공과 그 여주인공을 괴롭히는 악녀라는 전형적인 설정을 통해 드라마 전개를 펼쳤다. <오로라 공주>는 얼핏 막장 요소가 없는듯 하나 스토리의 방향을 제대로 잡지 못하며 뜬금없는 배우 하차, 주인공의 이해 할 수 없는 행동등으로 구설에 올랐다.

 

 

 이중 KBS2의 <루비반지>는 그나마 상황이 낫다. 비록 설정 자체에 공감은 가지 않지만 언니의 인생을 빼앗은 동생이라는 소재 안에서 나름대로의 개연성을 갖추고 있기 때문이다. 그러나 <지성이면 감천>과 <오로라 공주>는 개연성 없고 황당한 전개로 시청자들의 원성을 한 몸에 받아야 했다.

 

 

 

 이번 주 종영하는 <지성이면 감천>은 시종일관 악녀 이예린(이해인)의 악행으로 시청자를 끌어 모았다. 전통 시청률 텃밭인 KBS1의 일일드라마 답게 시청률은 항상 20% 후반대로 나쁘지 않았으나, 한 때 3~40%를 넘나들었던 시청률에 비하면 많이 아쉬운 성적이다. 더군다나 악녀 이예린이 회개하는 스토리로 흘러가자 시청률은 더욱 하락했다. 온갖 악행을 저지르고도 마지막에 눈물 흘리며 용서를 구하면 모두 해결된다는 식의 스토리에 시청자들이 공감하지 못한 것이다.

 

 

  이런 결과를 가져 온 것은 주인공 최세영(박세영)의 캐릭터가 결코 대중들이 이해할만한 수준의 인물이 아니었기 때문이었다. 전형적인 스토리라인 속에서도 그 이야기 구성을 어떻게 하느냐에 따라서 대중들의 지지를 받을 수도 있다. 그러나 박세영은 시종일관 이예린에게 당하기만 하는 가운데 단 한 번도 반격을 하지 못했다. 이예린은 주인공인 박세영에게 대놓고 무시하는 말들을 쏟아내는 것은 물론, 아나운서인 세영과의 경쟁심에 경연대회에서 지게 만들기 위해 손목을 다치게 하고, 감기약을 몰래 바꿔치기해 방송에서 실수하게 만들며, 취재영상을 가로채고, 꼭 필요한 소품을 망가뜨리는 등의 온갖 악행이란 악행은 다 저질렀다. 그러나 그럴 때 마다 박세영은 이예린을 원망하기는 커녕 용서하고 이해하며 화해했다.

 

 

 

 아무리 착하다지만 아나운서까지 될 정도로 똑똑한 여주인공의 이러한 행동은 시청자들의 마음을 답답하게 만들었다. 계속 당하기만 하는 통에 여주인공으로서의 존재감은 약해졌다. 이해인에게 당하며 한마디 말도 제대로 못하는 모습은 착하다기 보다는 바보스러워보이기까지 했다. 급기야 시청자들은 "주인공이 악녀보다 더 밉상"이라며 주인공의 이해되지 않는 행동을 성토하기 시작했다.

 

 

 <오로라 공주>역시 이와 크게 다르지 않다. 여주인공 오로라(전소민)는 똑똑하고 야무지며 똑부러지는 캐릭터지만 결정적인 순간에 잘못된 선택을 내리는 헛똑똑이다. 남자주인공인 황마마(오창석)와의 결혼은 누가 보더라도 가시밭길. 누나들의 치마폭에 둘러싸여 살아온 황마마가 그다지 매력적이지도 않았다. 그러나 오로라는 시청자들이 그렇게 염원하던 설설희(서하준)보다 황마마를 택한다. 여자 친구에게 헌신적이고 한 여자만 보며 좋은 시부모님에 재력까지 갖춘 그를 포기하고 황마마에게 갔을 때는 그만한 이유와 설득력이 있어야 한다. 그러나 오로라는 단순히 "더 사랑하니까"라는 말로 그 모든 상황을 정리한다.

 

 

 현실에서는 얼마든지 일어날 수 있는 일이지만 드라마의 여주인공으로서 오로라는 그러지 말았어야 했다. 결국 자신에게 잘 해준 남자를 이용만 하고 딴 남자를 선택한 오로라는 시청자들에게 미움을 받는 캐릭터가 되어버렸기 때문이다. 시집에 들어가서도 할 말 다 하는 오로라는 똑똑하기 보다는 처세술을 모르는 철부지 같아 보였다. 결국 황마마의 누나들에게 시집살이 당하는 장면에서 시청자들은 여주인공 입장이 되지 못했다. 오히려 오로라가 고생하는 장면에서 시청자들은 그를 안타깝게 여기기 보다는 '오로라는 당해도 싸다'는 시누이들의 입장에 선다.

 

 

 결국 <오로라 공주>는 <루비 반지>에 시청률이 따라 잡히며 동시간대 2위로 밀려나는 수모를 겪었다. 고액의 원고료를 받는 임성한 작가의 이름값이 무색한 결론이었다.

 

 

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<오로라 공주>는 이제 중반으로 향해 가고 있는 중이다. 보통 이맘 때쯤이면 10% 후반에서 20% 초반의 시청률을 담보했던 임성한 작가는 여전히 10% 초반에서 드라마를 움직이지 못하고 있다.

 

시청률과 상관없이 좋은 작품으로 기억되는 경우도 물론 있다. 그러나 임성한 작가에게 시청률이란 지금까지 그의 위치를 공고하게 해준 절대반지 역할을 해 왔다. 드라마가 중구난방에 말도 안 되는 전개로 시청자들의 혼을 빼 놓아도 신인들을 주인공으로 쓰고도 20%를 훌쩍 넘는 임성한 드라마의 저력은 무시할 수 없는 힘이었다. 그리고 임성한 작가의 거의 유일한 힘이라고 해도 좋았다. 언제나 혹평에 시달렸지만 톱스타를 활용하지 않고도 올리는 높은 시청률은 임성한의 트레이드마크였고 그 이유로 언제나 ‘스타 작가’라는 타이틀을 유지할 수 있었던 것이다.

 

그러나 시청률 11%로 시작한 오로라 공주는 아직도 11~13%언저리를 맴돌고 있다. 언제나 시청률로만 자신의 가치를 증명했던 임성한 작가에게 있어서 이 같은 성적은 결코 만족스럽지 못하다. <오로라 공주>는 왜 작가의 전작보다 약한 것일까.

 

 

이런 저런 논란은 있었지만 임성한의 가장 큰 장점은 그 몰입도에 있다. 아버지 앞에서 병을 깨서 자신의 손목에 가져다 대고 위협을 한다거나(<인어아가씨>), 개그 프로그램을 보다가 죽음을 맞이하고(<하늘이시여>), 귀신에 빙의된 채 눈빛이 파랗게 빛나도(<신기생뎐>) 임성한 작품은 순간 순간의 장면의 몰입도 만큼은 그 도발적인 소재 선택 만큼이나 타의 추종을 불허하는 측면이 있었다.

 

<오로라 공주>는 기존의 임성한 드라마 작품들과는 다르게 러브라인이 극을 이끌어 가는 중심으로 떠올랐다. 그동안 아버지를 향한 딸의 복수, 친 딸을 며느리로 맞는 출생의 비밀, 빙의 등 자극적인 소재로 안방극장을 달궈왔던 임성한의 작품치고는 무난한 설정이라 할 수 있다.

 

물론 이번에도 4중 겹사돈이라는 다소 억지스러운 설정을 들고 나왔지만 그 설정은 도무지 감당이 안 되었던지 갑작스러운 배우 하차라는 다소 미심쩍은 논란만 남기고는 삭제되었다. 그 후 드라마는 다소 평이한 삼각관계 스토리가 주를 이루게 됐다.

 

 

문제는 임성한 작가가 로맨스를 그리는데 그다지 큰 재주가 없다는 것이었다. 가장 큰 문제는 남자 주인공의 캐릭터다. 남자 주인공인 황마마(오창석)은 서브 주인공인 설설희(서하준)의 매력에 현저히 밀린다. 황마마는 기존의 로맨틱 코미디가 다뤄왔던 남자 주인공의 전형에 가깝다. 잘생기고 능력있지만 다소 까칠한 왕자님 캐릭터다. 설설희 역시 기존 로맨틱 코미디가 보여줬던 착하고 헌신적이며 한 여자만 보는 조연 캐릭터다. 그러나 문제는 여자주인공인 오로라(전소민)이 설설희를 두고 황마마를 선택하는 과정이 결코 설득력있게 그려지지 않는다는 것이었다.

 

그것은 주조연급인 설설희의 캐릭터가 주연인 황마마 보다 훨씬 매력적이기 때문이다. 황마마는 자의식이 너무 강한데다가 시댁에는 결혼도 하지 않고 동생만 보며 살아가는 시누이가 셋씩이나 있다. 작가는 ‘그럼에도 불구하고’ 주인공인 황마마를 선택할만한 매력을 그려 넣었어야 했다. 그러나 황마마는 여전히 설설희의 매력을 따라잡기엔 현저히 부족하다.

 

더군다나 러브라인을 위해서 당차고 개성 있었던 오로라가 헤어지라는 종용에 아무말 못하고 눈물만 흘리는 등, 인물들의 성격이 중간 중간 교체되는 것도 이야기를 중구난방으로 만든다. 물론 이전에도 임성한 작품은 그다지 일관적이라 할 수는 없었다. 시시때때로 작품의 성격과 주제마저 바뀌는 작품들은 시청자들의 원성을 자아냈다. 그러나 그럼에도 불구하고 임성한 작품은 일정부분의 재미를 담보했다. 물론 <오로라 공주>도 나름대로의 흥미 포인트가 존재한다. 그러나 <오로라 공주>는 그간 임성한 작품의 단점은 고스란히 간직한 채 임성한 고유의 개성은 현저히 줄어들었다.

 

더군다나 이야기의 중심이 되는 러브라인마저 시청자들의 취향에는 맞지 않는다. 언제나 임성한이 시청자들의 취향과는 상관없이 승승장구 할 수 있었던 것은 그가 보여주는 견고한 개성이 뿜어져 나오는 순간의 몰입감 덕택이었다. 그러나 너무 평범해져버린 스토리는 그 몰입감을 줄어들게 만들어 버렸다. 임성한이 이런 평범한 스토리를 감수할 작정이었다면 최소한 시청자의 입맛에 맞는 스토리는 그려낼 줄 알아야 했다. 시청자를 무시할 요량이었다면 임성한 특유의 개성으로 몰입감을 높여야 했다. 그러나 <오로라 공주>는 임성한 특유의 개성도 시청자의 지지도 모두 잃어버렸다. 그 결과 시청률은 답보 상태다. ‘시청률의 여왕’ 임성한의 고민이 깊어질 시점이 아닐 수 없다.

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  1. Favicon of https://doctorskinny.tistory.com BlogIcon 닥터스키니 2013.07.25 16:01 신고  댓글주소  수정/삭제  댓글쓰기

    좋은 정보 감사합니다.
    오늘은 날이 개었네요.
    맑은 하루 보내세요