<우리 결혼했어요>(<우결>) <님과 함께-최고의 사랑>(<님과 함께>) <불타는 청춘>(<불청>) 등, 가상 연애 프로그램들은 아직도 건재하다. 여기에 사이사이 제작되고 없어진 프로그램을 합치면 가상연애 프로그램은 지나칠 정도로 많다. 각각의 콘셉트는 조금씩 다르지만 유명인들을 모아 놓고 ‘썸’을 타는 느낌을 표현한다는 공통점이 있다. 그 ‘썸’이 리얼할수록 시청자들의 반응 역시 긍정적일 수 있다. 그러나 프로그램에서 언젠가는 하차해야 하는 운명을 지닌 커플들이 실제 ‘연인’으로 발전할 확률은 극히 낮다. <불청>에서 김국진과 강수지가 실제 연인으로 발전되어 각종 예능에 동반 출연하고 서로에 대한 이야기를 터놓는 케이스가 있기는 하지만, 일반적으로 전개되는 상황이라고 할 수는 없다.

 

 

 


이런 문제점을 효과적으로 극복한 케이스가 바로 <님과 함께>의 김숙-윤정수 커플이다. 이 커플은 '계약 커플'이라고 공언하며 실제 ‘썸’을 강조하는 기존의 가상 연애 프로그램과는 정반대의 개념을 제시했다. 그러나 오히려 시청자들은 열광했다. 자신들이 서로에게 이성적인 호감이 없다고 공언하고 오히려 서로를 ‘방송을 위한 계약 관계’라고 지칭한 것은, 그동안 실제를 표방했지만 거짓의 이미지가 강했던 가상연애 프로그램에 통쾌한 한 방을 선사한 사건이었다. <님과 함께>를 통해 김숙과 윤정수는 주가가 오르고 광고 섭외가 밀려드는 등, 행복한 비명을 질렀다. 가상 연애 프로그램을 통해서도 콘셉트를 잘 정하면 주목을 받을 수 있다는 사실이 증명된 셈이다.

 

 

 


 

그러나 이런 커플마저 시간의 흐름 속에서 주목도가 낮아지고 말았다. 결국은 보여줄 수 있는 부분이 한계가 있기 때문이다. 계약 커플 이미지가 초반에는 신선했지만 반복되는 동안 그 커플에 대한 신선함은 익숙함으로 변해갔다. 가상 연애 프로그램이 보여줄 수 있는 표현방식의 한계에 부딪쳤기 때문이다. 그리고 문제는 같은 패턴을 극복할 만한 대안이 없다는 것이다.

 

 

 

 


가상 연애 프로그램의 문제점은 보여줄 수 있는 데이트 패턴이 한정되어 있다는데 있다. <우결>만 예를 들어도, 첫만남의 설렘→신혼집 꾸미기→이색 데이트 장소 방문→화보촬영→커플 여행 등으로 흐르는 패턴이 지나치게 뻔하다. 사이사이에 맛집 탐방이나 커플 이벤트 같은 소스도 뿌리지만 색다른 장면을 연출하는 소재는 아니다. 결국 이 식상함을 캐릭터로 극복할 수밖에 없는 한계에 부딪치게 되는 것이다.

 

 

 

 

 

그래서 가상 연애 프로그램에는 끊임없이 지난 커플들이 하차하고 새로운 커플들이 다시 영입된다. 반응이 좋은 커플들도 1년을 넘겨 프로그램을 이어가는 경우는 손에 꼽는다. 중간 중간에는 <우결>을 하면서도 열애설이 터지는 경우마저 있다. 진정성은 이미 의심받는 수준을 넘어 아예 기대할 수 없는 지경에 이르렀다. 그럼에도 불구하고  김숙-윤정수 커플처럼, 이목을 끌 수 있는 커플이 등장하면 프로그램의 활력은 일정 기간동안 살아날 수 있다. 김숙-윤정수 커플 이후, 새로운 콘셉트를 만들어 내기 위한 커플 섭외는 더욱 치열해졌다.

 

 

 


<님과 함께>는 김숙-윤정수 커플로 성공을 맛본만큼, 섭외에 가장 심혈을 기울이고 있다.  실제로 허경환을 짝사랑을 했다고 밝힌 오나미를 내세워, 허경환-오나미 커플을 선보인데 이어 <우결> 초창기 멤버인 서인영-크라운제이 커플을 섭외해 재혼 콘셉트를 이어갔다. 서인영과 크라운제이 역시, 이미 한차례 호흡을 맞춰본 만큼 과감한 스킨십을 보여주거나 과거의 에피소드를 풀어내며 프로그램에 활기를 더하고 있다. 확실히 과감한 캐스팅으로 인하여 화제성이 증가하는 효과를 얻어내기도 했다.

 

 

 

 


<우결>은 이국주-슬리피 커플을 내세웠다. 이국주는 예능 <나 혼자 산다>에 출연하는 중 슬리피와 함께 음식을 만들어 먹는 등, 케미스트리를 보여줘 두 사람에 대한 시청자들의 호기심을 이끌어 냈다. 슬리피는 라디오 스타에 출연해 “국주는 날 변화시킨 여자다. 내게 '이렇게 살지 마라'라고 말한 사람이 국주가 처음이다. 생활패턴이 바뀌었다. 원래 밥을 해먹지 않았는데 요리를 하기 시작했다”고 말하거나, 이전에도 이국주에게 선물을 하거나 스킨십을 한 사실을 밝히며 호기심을 증폭시켰다. <우결>출연 역시 이런 관심을 이용하는 연장선상에 있는 것이다. 확실히 서인영-크라운제이처럼 다른 프로그램에서 이미 얻은 관심을 버프 삼아 하는 출연이기 때문에 확실히 방영전부터 화제성은 있다.

 

 

 

 


 

그러나 문제는 이런 커플들에 기댄 캐스팅이 완벽한 해법이라고 할 수 없는 점이다. 김숙-윤정수 커플이 그러했듯, 아무리 신선한 콘셉트를 가진 커플이라 해도 결국은 한계에 부딪치는 것이 가상 연애 프로그램의 포맷이다. 실제로 커플로 발전할 확률도 지극히 낮다. 결국은 비즈니스로 엮인 사이를 억지로 연결시키려는 모양새가 될 측면도 생각해 봐야 한다. 잘 될 사이라면, 옆에서 부추기지 않아도 잘 될 것이고 안 될 사이라면 <우결> 출연 정도로 이어질 수도 없다. <우결>에서 사랑을 속삭이던 많은 커플들이 결국 하차 후 연락도 안한다는 불편한 진실은 이미 많은 스타들의 입을 통해 확인되었다. 그런 비즈니스를 캐릭터의 힘만으로 극복해 보려는 것은 너무나도 얄팍한 전략이다.

 

 

 

 

 

이국주는 <우결> 출연 때문에 <나 혼자 산다>에서도 하차한다고 밝혔다. 과연 이 선택이 득이될지 독이 될지는 알 수 없지만, 확실한 것 하나는 <우결> 류 가상 연애 프로그램에 출연하는 커플들의 인기는 시한부라는 것이다. 정해진 기간안에 김숙-윤정수 커플과 같이 얼마나 폭발력을 내보일 수 있는가, 그것이 새로운 커플들의 새로운 과제가 될 것이다.

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<진짜 사나이>가 ‘가짜 사나이’라는 별명을 얻은 것은 꽤 오래전의 일이었다. 초반에는 연예인들의 군대 적응기가 굉장히 신선한 스토리를 제공했지만, 곧 소재의 한계를 보였기 때문이다. 실제 군대의 이야기는 어떨까. 사실 유격이나 화생방, 무서운 조교등은 군생활의 극히 일부분에 불과하다. 군생활의 본질은 선임과 후임의 관계, 불합리함과 부조리함에 대한 순응과 상식적이지 않은 상식이 통하는 환경이다. <진짜 사나이>는 그런 본질을 보여줄 수 없는 태생적 한계를 가진다. 군대를 나쁘게 묘사하면 군대 내부에서의 촬영이 가능해질 리 없다. 그렇다고 매번 똑같은 내용을 방영하는 것도 한계가 있다. 

 

 

 


 

그래서인지 <진짜 사나이>는 항상 특집을 바꿔가며 출연자들을 교체한다. 그러나 결국 주로 나오는 장면은 군대의 훈련과 식사시간의 즐거움의 반복이다. 실제로는 훈련병들은 식사시간에 대화가 제대로 이어질 수 있는 분위기가 아니지만, <진짜 사나이>의 출연자들은 식사가 얼마나 맛있는지 감탄사를 내뱉으며 서로와 의견을 교환한다.  군대의 식사가 그렇게 맛있을리 없는데도 말이다. 그정도로만 군대가 인간적이었다면 군대의 2년이 그토록 부담스러울리 없다. 요리대회나 몸짱 선발대회 같은 군 생활 내내 한 번도 경험하지 못한 장병들이 대부분일 이벤트도 <진짜 사나이>안에서는 너무나 자연스럽게 펼쳐진다. ‘국방부 홍보 프로그램’이라는 소리가 괜히 나오는 것이 아니다.

 

 

 

 


<진짜 사나이>는 이 문제를 극복하기 위해 다양한 시도를 하고 있다. ‘개그맨 특집’이나 ‘혼성 특집’등, 새로운 기획을 선보이려 하는 것이다. 그러나 <진짜 사나이>가 착각하는 것은 더 이상 출연진이 문제가 아니라는 점이다. 오히려 ‘특별히’ 기획한 특집에서 <진짜 사나이>의 리얼리티는 더욱 고갈되고 있다.

 

 

 

 


17일 방영된 진짜 사나이에서 윤정수와 김영철은 신경전을 벌인다. 프로그램 특성 상, 계급이 존재하는 군대라는 배경이 있고, 김영철은 <진짜 사나이> 출연 경험이 있으므로 일병이라는 계급을 달았다. 그러나 문제는 새로운 멤버인 윤정수가 실제로는 김영철의 개그맨 선배라는 점이었다. 윤정수는 김영철에게 ‘김영철 일병이라고 부르겠다’며 신경전을 벌인다. 김영철은 ‘다른 사람보기 좋지 않다’며 ‘님’자를 붙여줄 것을 요구했다. 그러나 윤정수는 ‘다른 사람 있을 때는 부르지 않겠다’며 뜻을 굽히지 않았다. 이런 장면이 실제 군대에서 일어날 수 있을까. 개그맨들의 서열 문화만을 확인한 해당 장면은 우습지도, 긴장감 넘치지도 않았다.

 

 

 

 


실제로 군대에서 이런 일이 일어나면 군생활 2년이 꼬일 수도 있을 만큼 심각한 일이다. 윤정수는 프로그램의 특성을 전혀 이해하지 못한 행동으로 시청자들을 불편하게 했다. 이 불편함은 실제 군대와 화면 속 군대의 괴리감에서 온다. 화면 속 군대는 계급이 낮아도 선임에게 불만을 제기하고 ‘사회에서는 내가 선배’라는 식의 짓누름이 가능하지만 실제 군대에서라면 저런 일은 하극상에 가깝다. 윤정수는 프로그램에 전혀 동화되지 못했다. 시청자들도 마찬가지다.

 

 

 


더군다나 나중에 방영 예정인 ‘혼성 특집’은 아예 군대가 아닌 ‘병영캠프’ 수준을 스스로 인증하는 꼴이다. 장교로 입대하면 남녀가 함께 훈련을 받기도 하지만 <진짜 사나이>가 의도하는 바가 문제다. 대부분의 남성들이 가지고 있는 군대의 의미는 여성들과 함께 훈련을 받고 서로 미묘한 관계까지 가질 수 있는 곳이 전혀 아니다. 훈련소에서는 함께 훈련을 받을지언정, 근무지가 배치되면 장교라 할지라도 여성을 군대 내에서 보는 것은 힘든 일이다. 이런 혼성특집은 여성과 남성이 한데 어우러져 훈련을 받으며 서로의 우정이나 미묘한 감정까지 가지는 형식으로 그려질 확률이 높다. 그런 곳은 군대가 아닌 수련회다. 군대라는 소재를 오히려 망가뜨리며 전혀 공감을 사고 있지 못하는 것이다.

 

 

 

 


이쯤 되면 이 프로그램을 만드는 제작진이 최소한의 리얼이라는 생각이 있는 건지 궁금해 진다. 군대라는 특성상, 코미디언들은 웃기기보다는 프로그램 자체에 적응을 못하고, 혼성특집으로 마련된 특집은 전혀 흥미를 자아내지 못한다. 군대라는 곳에서 벌어지는 일들은 뿌듯함이나 보람보다는 사실 불합리함이 더욱 많다. 그런 현실을 마주할 자신이 없다면 군대라는 소재의 한계를 인정해야 한다. 무리하게 늘어지는 군대 예능은, 결국 점점 떨어지는 시청률로 귀결된다.

 

 

 

 


 

군대는 일주일 정도 다녀오는 병영 캠프가 아니다. 거기서 벌어지는 상황들도 훈련이나 식사시간 정도로 간단하지 않다. 그런 군대의 실제 긴장감 혹은 인간관계, 또는 불합리한 명령등을 보여주지 않는, 혹은 보여줄 수 없는 <진짜 사나이>는 결국 쇠락의 길에 접어들고 있다.


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<우리 결혼했어요(이하 <우결>)>류의 프로그램은 이미 시청자들의 관심을 얻기에는 지나치게 식상한 형식이다. <우결>을 시초로 한 가상연애프로그램은 꾸준하게 거의 비슷한 형태로 반복되어 왔고 그결과 이야기에는 한계가 생겼다 . <우결>조차 2008년 처음 제작된 후 지금까지 방영되고 있는 현실 속에서 시청자들은 이 프로그램에 대한 호감도 보다는 염증을 느낀다. 가상연애라는 설정은 처음에는 신선하게 다가오지만 결국 프로그램을 위한 비즈니스일 뿐이다. 비즈니스가 끝나면 출연진들은 언제 둘 사이에 무엇이 있었냐는 듯, 각자의 자리로 너무도 태연히 돌아간다. 서로 연락을 주고받는다는 출연진도 극히 드물다. 그들이 만들어내는 가상현실로 판타지가 시작되지만 동시에 그 가상현실이 종료되는 시점에서 느껴지는 허망함도 배가된다.

 

 

 

 

그들의 감정을 진실로 포장하지만 실로 무엇보다 가식적인 둘의 관계는 시청자들을 기만하는 행위로 받아들여진다. 그럼에도 불구하고 새로운 커플들이 일정 정도 이상의 실제 연인같은 분위기를 만들어내고 그들의 캐릭터를 찾을 때, 시청자들의 관심은 다시 쏠린다. 가상임을 알면서도 믿고싶은 이율배반적인 심리를 자극하는 것이다. <우결>이 계속 제작될 수 있는 이유다. 그러나 그들에게 관심을 쏟는 주기는 점점 짧아지고 있다. 그들은 결국 더이상의 발전된 관계로 나아갈 수 없는 숙명적 한계가 있다. 그들의 연인같은 달콤함을 오래 즐기기에는 그 맛은 너무나도 인위적이고 부담스럽다.

 

 

 

 

이런 상황속에서 <님과 함께2-최고의 사랑(이하<님과 함께>)에 김숙과 윤정수가 등장했다. 그러나 이들에게 쏟아지는 반응은 기존 <우결>류 프로그램 안의 커플들에게 쏟아지던 관심과는 차별화 된다. 기존 커플에게 쏟아지는 관심은 그들의 실제 연인같은 케미스트리에서 기인했다. 그러나 김숙과 윤정수 커플은 그들이 만들어내는 상황과 개그, 그리고 독특한 설정에서 관심이 촉발된다. 그들은 식상해진 커플 예능을 비웃기라도 하듯, 트렌디하고 새로운 커플로 입소문을 타고 있는 것이다.

 

 

 

 

김숙과 윤정수의 방식은 기존과는 전혀 다르다. 그들은 애초에 자신들이 비지니스 커플임을 공언한다. 서로가 이상형도 아니며 끌리지도 않는다는 말을 대놓고 하고 서로 사랑에 빠지거나 필요 이상의 스킨십을 할 경우, 위약금을 물어야 한다는 조항을 넣는다. 그 조항에 화색을 보이는 것은 파산신청을 한 전력이 있는 윤정수다. 윤정수는 나 돈 없어.’ 라는 말을 대놓고 김숙에게 하며 자신의 처지를 개그로 만든다. 이보다 더 솔직할 수는 없다.

 

 

 

 

 

김숙은 더 하다. 김숙은 실질적으로 이 커플의 방향을 조정하고 있는 인물이다. “어디 남자가 돈을 내냐.”며 허세 가득한 남자들이나 할 말을 하거나 살림은 남자에게 떠맡기려는 모습은 묘하게 풍자적이다. 오히려 깔끔한 윤정수에 비해 늘어놓길 좋아하는 김숙은 이야기를 진행시키는데 있어서 특유의 개그감을 선보이며 에피소드를 만들어내는 캐릭터다.

 

 

 

 

대놓고 쇼윈도 부부를 자처한 그들은 그들이 만남이 프로그램 때문이며 더 이상 발전가능성이 없다는 점을 애써 부인하려 하지 않음으로써 시청자들의 뒤통수를 때린다. ‘이 모든 것이 설정이다를 애써 감추고 부정하려 하는 <우결>류의 얄미운 가식은 이들 커플에게서는 찾아볼 수 없는 것이다. 그런 솔직함은 도저히 커플 예능에서 상상할 수 없는 종류의 것이었다. 그러나 그것이 통했다. <님과 함께>가 기다려지는 프로그램이 될줄이야 누가 상상이나 했으랴. 그들은 인터뷰에서조차 상대를 알았다면 출연 안 했을 것이라는 말을 아무렇지 않게 한다. 자칫 위험 발언일 수 있다. 그러나 그런 비지니스 커플의 이야기를 개그로 승화시킨 것은 그들의 능력이라고 밖에 표현할 수 없다.

 

 

 

 

<님과 함께>의 현재 시청률은 2%대지만 공중파에서 방영되고 있는 <우결>3~4%의 시청률을 올리는 것을 생각해 보면 그리 낮은 시청률이라 할 수 없다. 더군다나 <님과 함께>의 윤정수-김숙 커플이 <님과 함께>의 화제성은 물론, 트렌디한 이미지까지 만들어내고 있다는 점은 괄목할만하다. ‘가상이지만 진심이라는 이미지는 연인을 연기하다 프로그램이 끝나면 돌아서는 꽃미남 꽃미녀들이 아니라 김숙과 윤정수처럼 만드는 것이 아닐까.

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